Sapere VS Conoscere and Potere: to know, to be able & idioms


Sapere is a rather important verb. Let’s see it together and learn some useful sentences. This time the webcast is for everyone.

Ciao a tutti

Sapere VS conoscere

Prima di tutto, first and foremost, let’s have a look at the conjugations of the two verbs and listen to the correct pronunciation.


Both sapere and conoscere translate as “to know”. The difference is in the depth of knowledge and the object I know.



Sapere is a very important modal verb. A modal verb supports and describes a second verb and amplifies its meaning. In English, for example,  I can swim means that I am able to swim, I know how to do that, or that I am allowed to do that. “Can” is the modal verb, “to swim” is the main verb.

In Italian, “Can” is translated with two different modal verbs: Potere or Sapere (+ an infinitive verb). I can say:

  • (io) so nuotare – I can swim, I learned as a child and I know how to do that.

  • (io) posso nuotare – I can swim, I am allowed to or I’m in a condition to do that.

Another example. Let’s suppose Carlo goes out for dinner and has a few glasses of Chianti. He needs to go back home. Now, he knows how to drive (sa guidare) but tonight he can’t (non può), because he had too much wine.

  • Carlo sa guidare, ma stasera non può perché ha bevuto.



There are plenty of Italian set phrases coming with the verb sapere. Below, a small, personal selection and webcast.


  • Fammi sapere. – Let me know.

  • Sono venuto a sapere che …- I came to know that…

  • Non ne voglio sapere. – I don’t want to know.

  • Ti faccio sapere. – I’ll let you know.

  • Le faremo sapere. – We’ll let you know (formal)

  • Come faccio a saperlo? How would I know it?

  • Mi sa che (il ristorante è caro) – I have the feeling that…

  • Non so se mi spiego. – Need I say more?

  • Mario sa il fatto suo. -He knows his stuff


Thanks for listening. Get in touch if you have questions. Alla prossima!

Italian course for beginners: modal verbs, DOVERE

TodaywearegoingtohaveacloselookatDOVERE,:”Haveto”,”Needto”,”Must”.Listen tothepodcast. Alongwith”fare”,“essere”and”avere”,modalverbsarethepillarsoftheItalianlanguage:DOVERE,POTERE,VOLERE,SAPERE.AllItalianmodalverbsshareanimportantrule withEnglishmodalverbs.Theydescribethefunctionof asecondverbandmakeitstrongerinasentence.


Doveremeansmust,haveto, beobligedto,besupposedto,havegotto,oughtto,needto.InalltheseEnglishtranslations,verbssupportaninfinitiveverb,andsodoesdovereinItalian.Thegrammarruleis:



IfyouaskItalianspeakerstotranslate dovere inEnglish,theywouldsay mustorhaveto.Iwouldsay”must”istoostrongand”haveto”quiteclose. Itdependsalotonthecontext.SoI believeit’stimetogiveyousomeexamplestopracticeonandrepeat.Listentothepodcast.




Wemustnot forget



Thisisthesimplestconjugation ofdovere,thepresenteindicativo,andit’senoughfor beginners.Inthenextposts,WearegoingtohaveacloselookatotherItalianmodalverbs.


Italian modal verbs – Audio

Do you know the difference between dovere, potere, volere and sapere?

A guide to Italian modal verbs with audio examples

Today we will go deeper into details with the Italian modal verbs dovere, potere, volere and sapere and provide examples with the presente and passato prossimo.

What is a modal verb?

In Italian we call them verbi modali or verbi servili. The second definition explains better their function. They are “of service” to another verb, explaining an intention, a possibility, a need, an ability. For example:

  • Mangio una pizza  – I eat a pizza
  • Voglio mangiare una pizza – I want to eat a pizza

In the first case, I simply eat a pizza. In the second, the verb mangiare is “helped” by volere to say –> I want to eat a pizza. No rocket science, the concept works exactly like for the English want. 

The Italian grammar is

(subject) + verbo servile + verbo + (object)

Please note that these 4 verbs are all irregular verbs.

Essere or Avere?

When we use the Passato Prossimo (or any other Italian compound tense) we always need to decide which is the correct auxiliary verb: Essere or Avere. Now, with Italian modal verbs and passato prossimo we have three verbs: essere/avere + verbo servile + verb. –> Ieri ho voluto mangiare la pizza. The rule becomes pretty easy if we see some examples. Lets take for example Studiare and Andare with the verb Dovere.  What did you have to do yesterday? Cosa hai dovuto fare ieri?

  • Ieri ho studiato per l’esame — > Ieri ho dovuto studiare per l’esame
  • Ieri sono andato in ufficio molto presto –> Ieri sono dovuto andare in ufficio molto presto

Essere or avere depend on the main verb used in the sentence: studiare has a direct object (io studio la matematica) so, we need to use avere; andare doesn’t have a direct object, so we need to use essere. An easy trick is to use the question “che cosa?” “what?” near the verb. STUDIARE, (che cosa? la matematica) MANGIARE (che cosa? i tortellini). If you can find a random answer, the verb supports the direct object (is a verbo transitivo) and goes with Avere. Otherwise, use Essere.

Let’s check the details and use of Italian modal verbs. Listen to the podcast and repeat for improving comprehension and pronunciation. 

We are going to write examples for each verbo servile, presente indicativo on the left, passato prossimo on the right, with mixed verbs supporting essere or avere. Personal pronouns are in order:  IO, TU, LUI/LEI, NOI, VOI, LORO


Dovere means must, have to, need to.


Potere means can, to be able to, have the power to

  • Posso visitare Napoli.
  • Puoi venire a casa mia.
  • Stefania non può incontrarci.
  • Non possiamo tornare a Roma.
  • Non potete entrare.
  • Possono dormire a casa mia.

  • Ho potuto visitare Napoli.
  • Sei potuto venire a casa mia.
  • Stefania non ha potuto incontrarci.
  • Non siamo potuti tornare a Roma.
  • Non siete potuti entrare.
  • Hanno potuto dormire a casa mia.


Volere means want to.

  • Voglio studiare il francese.
  • Vuoi bere qualcosa?
  • Lucio vuole partire per l’India.
  • Vogliamo vedere la partita.
  • Volete ordinare la cena?
  • Non vogliono ascoltarmi.

  • Ho voluto studiare il francese.
  • Hai voluto bere qualcosa?
  • Lucio è voluto partire per l’India.
  • Abbiamo voluto vedere la partita.
  • Avete voluto ordinare la cena?
  • Non hanno voluto ascoltarmi.


Sapere means to be able to.

  • So leggere il Giapponese.
  • Sai guidare la moto?
  • Non sa venire a casa tua.
  • Sappiamo decidere da soli.
  • Sapete parlare lo spagnolo.
  • Sanno giocare bene a calcio.

  • Ho saputo leggere il Giapponese.
  • Hai saputo guidare la moto?
  • Non è saputa venire a casa tua.
  • Non abbiamo saputo decidere da soli.
  • Avete saputo parlare lo spagnolo.
  • Hanno saputo giocare bene a calcio.

Alla prossima!

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