Italian comparatives and superlatives: REVIEW AND QUIZ.

I comparativi – Comparative adjectives

In Italian, we can make a comparison between different people, objects or other elements, by using comparative adjectives. They are defined in terms of  ‘più – more’, ‘meno – less’ or ‘come – the same as’.

  • La mia casa è grande come la tua. My house is as big as yours.
  • La mia casa è più grande della tua. My house is bigger than yours.
  • La mia casa è meno grande della tua. My house is less big than yours.

Comparativo di uguaglianza

We can compare two elements giving them the same relative importance using come or quanto (‘as . . . as’) . We can also use the words tanto … quanto, altrettanto or così before the first element and make the comparison stronger.

  • La mia nuova macchina è tanto veloce quanto quella di prima. My new car is as fast as the one I had before.
  • La mia amica Laura è tanto bella quanto simpatica. My friend Laura is as pretty as nice.
  • In Italia la birra non è popolare come in Germania. In Italy, beer is not as popular as in Germany.

Comparativo di maggioranza / minoranza

The words più (‘more’) and meno (‘less’) are used to turn an adjective (aggettivo) into a comparative. We use the words di or che  (‘than’) for introducing the second element of the comparison:

  • La Ferrari è più cara della Porsche. Ferrari is more expensive than Porsche.
  • Venezia è meno grande di quanto pensassi. Venice is less big than I thought.
  • È più facile leggere che parlare in Italiano. It is easier reading than speaking Italian.
  • Fabio è più intelligente che forte. Mario is more intelligent than strong.

Di and che are often interchangeable. Normally, if we have a preposition in front of a noun, “(e.g. “…a Napoli”), we use che, otherwise we can use di. Usually the choice is based on common sense.

  • La vita è più cara a Milano che a Napoli.
  • Monica è meno professionale di Laura.

Special comparatives

Four very common adjectives have a special form of comparative:

  • good
  • bad
  • big
  • small
  • buono
  • cattivo/brutto
  • grande
  • piccolo
  • migliore (più buono)
  • peggiore (più cattivo)
  • maggiore (più grande)
  • minore (più piccolo)

Regular and irregular comparatives in the third column are are both correct. Please note that:

  • Maggiore can mean ‘bigger, older/elder’ ‘greater’.
  • Minore can mean ‘smaller’ or ‘younger’, ‘less, the lesser’.

For example

  • Ho due figli. Il maggiore si chiama Luciano, il minore Davide.

A last important note: better and worse are meglio and peggio.

 Superlativi relativi

When something or someone has ‘the most’, the highest (or lowest) degree of a certain quality, in a specific context,  we use il più or il meno together with the relevant adjective. This is a relative superlative, in Italian superlativo relativo:

  • Serena è la ragazza più bella del paese. Serena is the most beautiful girl in town.
  • Giuseppe Verdi è stato il più grande compositore Italiano. G. Verdi was the greatest composer in Italy
  • Il Monte Bianco è la montagna più alta d’Italia. Mont Blanc is the highest mountain of Italy.
  • Dario è il giocatore meno alto della squadra di basket. Dario is the least tall player of the basketball team.

Again, a few common adjectives have a special form of relative superlative, as well as the regular one:

  • good
  • bad
  • big
  • small
  • buono
  • cattivo/brutto
  • grande
  • piccolo
  • il migliore (il più buono)
  • il peggiore (il più cattivo)
  • il maggiore (il più grande)
  • il minore (il più piccolo)
  • Il prosecco è il migliore vino bianco italiano.

 Superlativi assoluti

Indicates a very high or low degree of a certain quality in absolute terms, without any comparison. The easiest way to form a superlativo assoluto starting from an adjective is by adding the suffix -issimo or the feminine / plural declination.

  • Alberto è un ragazzo intelligentissimo. Alberto is a very intelligent boy.
  • Claudia viene da una famiglia ricchissima. Claudia comes from a very rich family.
  • Le tue sorelle sono simpaticissime. Your sisters are very nice and fun.
  • A casa mia ci sono dei mobili antichissimi. There is some very ancient furniture in my house.

Alternatively, we can add the adverb molto, estremamente, decisamente or assai (obsolete in spoken Italian) to the adjective and obtain:

  • … molto intelligente
  • … estremamene ricca
  • … decisamente simpatiche
  • … assai antichi

Sometimes, we can transform an adjective into an absolute superlative doing the following:

  • adding an adjective having the same/similar meaning: bagnato fradicio.
  • duplicating the adjective: facile facile.
  • adding bello instead of molto in the spoken language: bello contento.
  • adding il/la/i/le più … Flavia è la più bella (di tutte, implying “of all”)

The usual four adjectives have also irregular absolute superlatives.

  • good
  • bad
  • big
  • small
  • buono
  • cattivo/brutto
  • grande
  • piccolo
  • buonissimo/ottimo
  • cattivissimo/pessimo
  • grandissimo/massimo
  • piccolissimo/minimo

A common mistake: we can’t turn a superlative into a superlative-superlative! In other words, sentences like “il più buonissimo” are wrong.

I hope this recap was useful for understanding the comparativi and superlativi.

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About the author

Riccardo Cristiani

Head Teacher at Dante Learning, I was born in Milan, where I graduated in Italian Language and Literature at the “Università degli Studi”. I started to teach Italian online in Japan back in 2003, well before the Skype era. I usually spend my winters in Tokyo and come back to Italy after the cherry blossoms lose their petals.

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